Sin Pasaporte: Westchester

 

Westchester tuvo un pasado de barriada suburbana, descampada y silenciosa, donde el sonido del idioma español era una verdadera rareza.

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Como casi todos los populosos vecindarios del Gran Miami, Westchester tuvo un pasado de barriada suburbana, descampada y silenciosa, donde el sonido del idioma español era una verdadera rareza.

"Era como vivir en el campo, podías dormir con las puertas de tu casa completamente abiertas", recordó el comisionado de Miami-Dade, Javier Souto, quien representa a los residentes de Westchester ante el gobierno condal desde 1993. Souto, un exiliado cubano de la oleada de 1960 y veterano de Bahía de Cochinos, guarda todavía las imágenes de un suburbio con una notable presencia judía, profesionales y gente de negocios, y varias sinagogas que hoy sólo quedan en la memoria urbanística. Por esa época -transcurría el año 1969- compró su primera casa a un precio que en la actualidad serviría apenas para cubrir el pago inicial de una modesta residencia en la zona: $24,000.

 Cuarenta años después, el perfil de Westchester ha cambiado radicalmente, convertida en una comunidad de alta densidad poblacional y amplia presencia hispana (85 por ciento). El área de unas 6 millas cuadradas que ocupa el vecindario está limitado de este a oeste por las autopistas Turnpike (avenida 117) y Palmetto, y de norte a sur por la Calle Ocho y la 56.

"La situación de Westchester es muy peculiar, porque existe una profunda identificación y un orgullo de sus residentes con la zona aunque no ha existido una tendencia mayoritaria a incorporarla como ciudad", observó el comisionado. Las opiniones sobre la posible incorporación de Westchester como municipalidad de Miami-Dade parecen divididas. Estudios recientes revelan que un 60 por ciento de sus habitantes no aprueban la autonomía de la zona y prefieren seguir bajo el gobierno condal, lo que mantiene los impuestos en un nivel inferior. Por el momento existe una Asociación de Vecinos que vela por los beneficios comunitarios. Souto dice ser neutral en el tema de la incorporación, pero aboga al menos por una designación especial de comunidad para casos similares. "Pero mi compromiso y mi obsesión es que Westchester sea el mejor barrio del condado, con una alta calidad de vida", agregó el funcionario.

 En efecto, se trata de una barriada en auge, codiciada por su céntrica ubicación, la seguridad de sus calles, el prestigio de sus escuelas y el atractivo de sus parques. La población -actualmente unos 70,000 residentes- se ha disparado tanto como el valor de las propiedades en la zona, donde el valor promedio de una vivienda se ubica ya por encima de los $240,000. La clase media y media alta, profesionales y gente joven, han marcado una nueva tendencia poblacional durante la última década.

El promedio de edad de sus residentes está en los 42 años. Las pequeñas ligas de béisbol, las atracciones del Tropical Park y la proliferación de buenos restaurantes han multiplicado la concurrencia de visitantes en la zona. La congestión del tráfico en sus principales vías es un problema cotidiano, agravado en los últimos años con el crecimiento experimentado en el Recinto Sur de la Universidad Internacional de la Florida (FIU). Souto reconoce el reto y considera que la agilización del tráfico podría beneficiarse de iniciativas que ya han comenzado a implementarse como la ampliación de las vías fundamentales, las entradas especiales en las paradas de ómnibus y la iluminación de los rótulos que identifican las calles.

 Una idea que tratará de impulsar el próximo año es la construcción de un puente a la altura de la avenida 82 y la Calle Ocho para conectar el incesante tráfico rumbo norte de esa intersección. También para el 2005 se proyecta la ampliación del Centro Ecuestre del Tropical Park, a un costo de $10 millones. A largo plazo Souto planea agregar al parque un centro de boxeo, con el fin de formar atletas y traer allí competencias de calidad.

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